Infórmate

Producción, oferta y demanda de litio

¿Dónde está el litio en el mundo?

Los principales depósitos de litio en forma de salmuera están en los salares de Sudamérica y China; y el litio en forma de roca está distribuido mayormente en Australia, China, Brasil y América del Norte.

Es necesario hacer la distinción entre recursos y reservas. Los recursos de litio corresponden a la cantidad estimada en una zona específica, que puede incluir depósitos conocidos pero no explotados, o potenciales depósitos que aún no han sido evaluados. Por otra parte, las reservas de litio corresponden a un recurso que ya ha sido evaluado para la producción y venta.

​​El litio se encuentra en varios lugares del mundo, sin embargo, geográficamente en el límite entre Chile, Argentina y Bolivia, se encuentran los recursos de litio cuyo costo de extracción es potencialmente el más bajo del mundo, además cuenta con una proporción significativa de las reservas globales. Esta es la zona denominada el “triángulo del litio”.

¿Dónde está el litio en Chile?

Chile posee la mayor reserva global de litio, el que se encuentra principalmente en el Salar de Atacama, ubicado en la Región de Antofagasta. Este salar es una de las reservas más grandes y productivas de litio en el mundo.

 

¿Dónde se produce el litio?

El 96% de la producción de litio a nivel mundial se concentra en Australia, Chile, China y Argentina. Chile es el segundo mayor productor de litio a nivel global.
Ciclo de producción del litio
El proceso de extracción convencional de litio desde salares funciona por etapas. Revisemos el caso del Salar de Atacama para entender este proceso:

1 – Extracción de salmuera:
La salmuera se extrae mediante el bombeo de pozos con más de 30 metros de profundidad, y luego se traslada a un sistema de pozas de evaporación solar.

2 – Evaporación en pozas:
La salmuera se lleva a pozas especiales donde, con la ayuda del sol y el viento, el agua se evapora, se forman cristales, y se concentra de litio durante 12 a 24 meses.

3 – Procesamiento en planta:
La salmuera concentrada de litio proveniente de la evaporación solar es derivada a la planta dentro del área industrial, que puede estar cerca o lejos del salar.

Como la salmuera contiene diversos componentes, incluido el litio, es necesario aplicar tratamientos químicos para eliminar impurezas (magnesio, potasio, sulfatos, entre otros).
Se realiza un proceso para obtener diferentes compuestos de litio, como carbonato de litio, hidróxido de litio y cloruro de litio.

4 – Gestión de residuos:
Durante el proceso de producción se generan sales de descarte, las cuales son retornadas a la zona de pozas. En estas pozas, el agua continúa su proceso de evaporación. El agua no evaporada, en algunas ocasiones, puede ser recirculada en la misma planta para continuar con otros procesos industriales para la obtención de derivados u otros minerales asociados a la extracción del litio.

El residuo seco que se va depositando en el fondo de estas pozas, producto de la precipitación de los sólidos presente en los descartes, en la mayoría de los casos, no se retira durante toda la vida útil del proyecto.

Las pozas de descarte tienen por objetivo principal acumular las soluciones descartadas que se obtienen de los procesos de las plantas de procesamiento. Algunos de los descartes corresponden a carbonato de magnesio (MgCO3), hidróxido de magnesio (MgOH2 ) y carbonato de calcio (CaCO3 ). 

Proyección de la demanda y oferta global del litio

 

Demanda global y usos del litio:
El litio desempeña un papel clave en la transición hacia la energía sostenible, siendo utilizado principalmente en la fabricación de baterías, seguido por su aplicación en vidrios y cerámicas. Actualmente, Asia, encabezada por China, es el consumidor líder de litio, representando el 88% de la demanda global.
En Chile, casi el 80% de las exportaciones de litio se dirigen a tres gigantes asiáticos: Corea del Sur, Japón y China.

Crecimiento explosivo:
El mercado del litio, avaluado en ~3,300 millones de dólares, se espera que crezca significativamente, proyectándose un aumento de cuatro veces en la demanda para el 2030, impulsado principalmente por la masificación de la electromovilidad.

Un mercado con proyección:
Se estima que para el año 2030, Chile podría comparar su mercado del litio con el actual mercado del salmón.

El camino hacia el futuro:
La idea de reinyectar salmueras, aunque prometedora, plantea desafíos ambientales y técnicos no resueltos. La colaboración internacional, especialmente con China, se vuelve esencial para el intercambio de conocimientos y el desarrollo conjunto de tecnologías. Un puntapié para esta cooperación se dio con la visita de Estado a China durante el 2023, donde parte de los acuerdos fue la “inversión de US $233 millones de la empresa Tsingshan (empresa China) para impulsar una planta de cátodos de litio en Mejillones, Región de Antofagasta”.